18:17 2021年01月18日
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「地外文明搜尋計劃」(SETI)天文學家發表在《自然》雜誌的新研究報告指出,海王星最小衛星「馬頭魚尾怪」(Hippocamp)可能是從海王星另一衛星海衛八(Proteus)脫離的一個古老碎片。

1982年"旅行者2號"探測器發現6顆海王星內衛星,分別為海衛三(Naiad)、海衛四(Thalassa)、海衛五(Despina)、海衛六(Galatea)、海衛七(Larissa)和海衛八(Proteus)。海衛八體積最大,平均直徑為420千米,僅次於兩顆海王星外衛星,海衛一(Triton)和海衛二(Nereid)。2013年,美國天文學家馬克·叔華爾特(Mark R. Showalter)通過分析哈勃空間望遠鏡圖像又發現一顆海王星內衛星,將其命名為"馬頭魚尾怪"。

"馬頭魚尾怪"是最小的海王星衛星,直徑僅16-20千米(據其他數據,最大直徑為34千米)。其軌道距離海衛八異常得近。目前,兩顆衛星的距離只有12070公里。海衛八足夠大,能夠將其軌道周圍的"小鄰居"清除。為瞭解釋海衛八附近"馬頭魚尾怪"的存在,舒華爾特和他的同事提出一個假設,認為"馬頭魚尾怪"是因海衛八與另一天體撞擊而產生。

人們認為,海王星內衛星出現於數十億年前海衛一被海王星從柯伊伯帶俘獲的時候。海衛一的出現破壞了海王星衛星的原始體系,但它們的碎片隨著時間的推移形成了現有的內衛星。一段時間過後,由於與彗星相撞,一塊碎片從海衛八脫離,形成了"馬頭魚尾怪"。1989年"旅行者2號"探測器拍攝的圖像也印證了這一假設。圖像顯示,海衛八上有一個巨大的火山口。

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